Banner top Til forsiden Econa

Irina Lee skriver for Magma som frilansjournalist.

IdealistgrĂ¼nderen

Uten peiling på teknologi eller mobiltelefoni og uten erfaring fra telekommunikasjonsbransjen grunnla Silje Vallestad (34) Bipper i 2008. Målet var å bli størst i verden på mobil trygghet. Nå er visjonen i ferd med å realiseres.

Året var 2007. Silje Vallestad hadde akkurat levert sin masteroppgave ved Norges Handelshøyskole (NHH), og ti dager senere fødte hun sitt tredje barn. Familien på fem hadde nettopp flyttet inn i sitt første hus, et totalt oppussingsprosjekt i Nordåsgrenda i Åsane i Bergen.

– Det var fullstendig kaos, med nyfødt baby og to eldre barn i huset. Vi rev vegger og tak og måtte ha hodelykt for å gå på do. I seks måneder hadde vi ikke engang et skikkelig bad! Vi holdt på å slite oss ut fullstendig. Akkurat da fant jeg ut at jeg skulle starte eget selskap, sier Silje Vallestad og ler godt.

Lette etter barnemobil

Hun husker godt den hverdagslige episoden som utløste gründerånden i henne. Parets eldste datter hadde akkurat begynt på skolen, og en dag kom hun hjem med en venninne. Den seks år gamle venninnen hadde egen mobiltelefon, noe Vallestad syntes var både sjokkerende og fascinerende.

– I dag har 40 prosent av alle norske seksåringer egen mobil, men den gang var min datters venninne blant de få. Etter at hun hadde vært på besøk, begynte jeg å google for å finne ut mer om denne trenden og for å finne ut hvordan jeg selv skulle forholde meg til det. Det var jo en helt ny verden som åpnet seg, sier Vallestad.

Hun innså at det var praktisk å utstyre barna med egen mobil. Samtidig innså hun at barns mobilbruk kunne være problematisk, blant annet med tanke på skyhøye regninger og mobilmobbing. Tanken på å gi barna en voksenmobil som inneholdt finesser og muligheter som barnet ikke trengte, var heller ikke særlig fristende. Dermed begynte trebarnsmoren å lete etter en enklere mobiltelefon som fungerte som et kommunikasjonsverktøy, men som også inneholdt muligheten for å slå alarm eller angi hvor den befant seg.

– Jeg oppdaget ganske raskt at en sånn mobil ikke fantes. Så da bestemte jeg meg for å lage den selv!

Studentkonkurranse

Ideen ble konkretisert da Vallestad leste en artikkel om «Venture Cup» i NHH-studentavisen Bulle. Der ble studenter invitert til å konkurrere om å lage den beste forretningsplanen. Premien var 100 000 kroner.

– Jeg var fortsatt i mammapermisjon på den tiden og visste ingenting om forretningsplaner. I utgangspunktet hadde jeg planer om å fullføre en mastergrad i samfunnsøkonomi ved Universitetet i Bergen, men i stedet gikk jeg i gang med å skrive en forretningsplan, gjøre markedsundersøkelser og alt det som hører med, sier hun.

Det gikk som det vanligvis går når Vallestad setter i gang med noe: Hun fullførte med glans og vant selvsagt hele konkurransen med forretningsplanen for selskapet Bipper.

– I mellomtiden ble jeg tilbudt en jobb i finansbransjen som jeg takket ja til. Vi hadde ganske dårlig råd på dette tidspunktet. Tanken var at jeg skulle ha en fast og trygg jobb, samtidig som jeg kunne videreutvikle ideen på fritiden.

En mentor som Vallestad traff gjennom Venture Cup, advarte henne på det sterkeste mot å velge denne «trygge» løsningen. Mentoren sa til henne: «Du må velge om du skal satse eller ikke! Det er ingen andre som vil tørre å satse på deg hvis du har dette som et hobbyprosjekt.»

– Det er det viktigste rådet jeg har fått, og det rådet jeg oftest gir videre til andre, sier Vallestad i dag.

Dermed sa hun opp jobben før hun hadde begynt, og ble enig med ektemannen om at hun skal skulle satse alt på det nyetablerte selskapet. Sammen ble de enige om en deadline på åtte måneder.

– Hvis jeg ikke hadde fått det til innen den tid, ville jeg i hvert fall vite at jeg hadde gitt det et ærlig forsøk.

Avhengig av rullestol

Fra første dag har selskapets visjon vært å bli størst i verden på mobil trygghet. I fjor ble Vallestad kåret til årets kvinnelige gründer, og samtidig gikk selskapets mobilapp bSafe til topps på listen over de mest populære mobilapplikasjonene i Norge.

I dag har Bipper 15 ansatte i Norge og Ukraina, og i sommer flyttet Vallestad med familien til Silicon Valley i USA for å erobre det amerikanske markedet. Hva slags oktan er det denne kvinnen kjører på, som gir henne så mye energi og gjennomføringskraft?

– Jeg tror noe av forklaringen er at jeg var veldig syk i barndommen. Gjennom hele femte og sjette klasse var jeg inn og ut av sykehuset på grunn av revmatisme. I perioder var jeg helt avhengig av rullestol. Jeg husker fortsatt følelsen av å føle meg ensom og utenfor, sier Vallestad.

Etter å ha blitt tilbudt cellegift som behandling av det norske helsevesenet tok foreldrene henne med til en anerkjent alternativ behandler i Tyskland. Like før Vallestad begynte på ungdomsskolen, ble hun frisk.

– Da jeg sto på beina igjen, hadde jeg et behov for å bevise at jeg også kunne bidra med noe. Sykdommen hadde gjort jeg ydmyk for hvor sårbart livet kan være, men på samme tid lærte jeg å kjempe og aldri gi opp, sier hun.

Ungdomsarbeid

Denne stå-på-viljen har hun hatt nytte av mange ganger opp gjennom livet. I tenårene engasjerte hun seg i det meste i hjembyen Florø og hadde en sentral rolle i etableringen av ungdomsfylkestinget i Sogn og Fjordane. Hun arbeidet målrettet med å få lokale medier til å dekke ungdommenes prosjekter. Det endte med at redaktøren i lokalavisen Firdaposten tilbød henne jobb i avisen da hun var 15 år gammel. Jobben gikk ut på å fylle avisens ungdomssider og skrive om det ungdommen brant for.

– Å få lov til å definere hvilke saker som var viktige for ungdom, var en kjempeerfaring!

Fredsprisvinnere

Vallestads idealisme var ikke et blaff, men ble bare sterkere opp gjennom tenårene. I en alder av 17 år flyttet hun til Wales for å begynne på United World College. Her møtte hun engasjerte og målbevisste ungdommer fra hele verden, og Vallestads engasjement gikk fra å være lokalt og regionalt til å bli internasjonalt og globalt. I løpet av årene på skolen arrangerte hun flere kampanjer i tett samarbeid med medstudent Jonathan Robinson. Sammen arrangerte de blant annet en fredelig parade til den franske ambassaden i London, i protest mot Frankrikes atomprøvesprengninger i Stillehavet.

Senere etablerte Robinson og Vallestad prosjektet «World Voices», hvor ungdom over hele verden ble invitert til å dele sine tanker om livet og fremtiden. Over 2 000 bidrag kom inn. De 70 beste bidragene ble samlet i boken Har du 2 sekunder?, som ble utgitt i 1999.

Andre del av prosjektet gikk ut på å arrangere en konferanse i London, for å skape en møteplass mellom ungdommene og etablerte beslutningstakere. Konferansen samlet et bredt spekter av politikere, næringslivstopper og idealister, og fikk også bidrag fra fredsprisvinnere som Aung San Suu Kyi, Dalai Lama og José Ramos-Horta.

Som følge av hennes brennende engasjement ble Vallestad invitert til å delta i Studentforum 2000, som ble arrangert av Tsjekkias president Václav Havel. Høsten 1998 satt Vallestad i paneldebatt med verdens mektigste, deriblant Hillary Clinton, Shimon Perez og Sør-Afrikas president Frederik Willem de Klerk. Få andre kunne vise til en like imponerende merittliste.

Møtte veggen

Så sa det stopp. I en alder av 21 år møtte Vallestad veggen. I tre måneder ble hun liggende i sengen, helt utmattet.

– De mest naturlige ting ble helt umulig for meg å gjennomføre. Alt som medførte forpliktelser, ble skummelt, og jeg sluttet å snakke med folk, sluttet å åpne brev og tok ikke lenger telefonen. Det var et resultat av at jeg aldri hadde lært meg å si nei, sier Vallestad.

Det tok henne to år å komme over angsten. I dag har hun lært å sette grenser, og hun kjenner når kroppen ikke holder tritt med timeplanen hennes. Sikre kjennetegn på at noe er galt, er dårlig søvn, lite konsentrasjon, irritabelt humør og sviktende hukommelse. Da trapper hun ned og tar et skritt tilbake ved å jobbe hjemmefra og gjøre seg mindre tilgjengelig.

– Jeg er faktisk glad for at jeg møtte veggen så tidlig, for nå vet jeg at det aldri kommer til å skje igjen.

Å møte veggen er ikke lenger noe alternativ for Vallestad, nå som hun er i ferd med å legge Amerika for sine føtter. Når hun er i mål, er verden blitt et tryggere sted å være. Det skal Bipper sørge for.

figur

I oktober ble Silje Vallestad invitert av iren Paddy Cosgrave, som står bak nettvkerket Founders. Han samler 150 av det som regnes som verdens ledende teknogründere til et toppmøte der de deler erfaringer, og får skape kontakter mot investorer og andre innovatører. – Fantastisk opplevelse, sier Vallestad. Foto: cfoto.no


© Econas Informasjonsservice AS, Rosenkrantz' gate 22 Postboks 1869 Vika N-0124 OSLO
E-post: post@econa.no.  Telefon: 22 82 80 00.  Org. nr 937 747 187. ISSN 1500-0788.

RSS