Banner top Til forsiden Econa

IRINA LEE

Regnemakeren

Da Alexander Helle (34) begynte på Norges Handelshøyskole (NHH), drømte han om å leve av «noe kreativt». Mange tusen millimeter nedbør senere lever han ut drømmen sammen med designpartner T-Michael i Norwegian Rain.

Jeg er faktisk født og oppvokst 100 meter fra Handelshøyskolen, sier bergenseren Alexander Helle.

Det var likevel ikke gitt at han skulle ende opp som siviløkonom. Langt mindre at han i voksen alder skulle livnære seg på et biprodukt av det hjembyen er aller mest kjent for, nemlig regnet.

Gründer

Da han startet på NHH i 2003, var det typisk tre bransjer som rekrutterte siviløkonomer. Det var revisorer, meglere av ulike slag og konsulenter.

– Det var påfallende lite mangfold på karrieredagene, og den typiske siviløkonomkarrieren lokket ikke. Jeg fant ut at jeg måtte ta saken i egne hender.

Han visste at han ville starte for seg selv. Han hadde bare ingen anelse om hva han ville gjøre. Ideen falt ned i hodet på ham i 2007, mens han var på utveksling i Milano.

– Det var første semester på masternivå, og jeg måtte finne ut hva jeg skulle gjøre med livet mitt, sier han.

Så skjedde det, like før han skulle tilbake til Bergen. Som lyn fra klar himmel slo ideen ned i ham på en metro i Milano. Han ville ta opp kampen med de store motehusene og utvikle kvalitetsregntøy som ikke stod tilbake for noe.

Blankt avslag

Det var som om lavtrykket lettet. I løpet av den dagen tok Helle et valg om hva han ville vie sitt liv til. Dermed ble også hele masterstudiet og masteroppgaven, som ble fullført i 2010, formet rundt etableringen av Norwegian Rain.

– Jeg er veldig lite impulsiv, men da ideen tok form, visste jeg at det var min vei. Det lå i kortene at jeg måtte alliere meg med en som var ekstremt flink på håndverket for å lykkes, sier Helle.

I Skostredet i hjembyen Bergen hadde T-Michael allerede etablert seg som en anerkjent skredder og klesdesigner. Det var første stopp for Helle da han var tilbake i hjembyen.

– På det tidspunktet kjente jeg ham ikke, jeg var bare en fan. Da jeg kom inn i studioet hans og spurte om han ville være med på et regnfrakkprosjekt, sa han naturligvis nei, sier Helle og smiler.

Den unge studenten ga seg ikke. Ved neste besøk svarte T-Michael nok en gang nei, takk. Høflig, men bestemt.

– Jeg ville også sagt nei. Der sitter han, med verdens fineste stoffer i ull og silke, og vakre snitt. Så kommer det inn en uerfaren student fra NHH som maser om regntøy, med assosiasjoner til allværsjakker, plast og praktiske plagg, som har lite med skreddersøm og estetikk å gjøre. Det var et ganske tydelig nei, sier Helle.

figur

TRIO MED KJEMI: Samarbeidet mellom Alexander Helle, kreativ leder T-Michael og salgsdirektør Wesley Swolfs er basert på at de alle har ulike styrker, og jobber godt sammen.

Unik kjemi

Samtidig visste han at T-Michael måtte med på laget for at Norwegian Rain skulle ha en sjanse til å lykkes.

– Michael er en utradisjonell skredder som jobber konseptuelt og annerledes – både med klærne og i presentasjonen av dem. Jeg var overbevist om at det var slike kvaliteter som måtte om bord dersom vi skulle klare å revolusjonere en motekategori i dagens harde, nesten umulige, globale konkurranse.

– Jeg oppsøkte ham to ganger til, begge ganger når regnet høljet ned, i håp om at det ville sette ham i riktig modus. Til slutt fant han vel ut at jeg kom til å komme tilbake uansett. Da kunne han like gjerne ta seg tid til en skikkelig prat med meg, sier Helle og ler.

I den første samtalen gikk T-Michael gjennom hele sin filosofi.

– Hvis han skulle gjøre det, måtte det være på det og det viset. Hans tanker var langt på vei sammenfallende med mine egne visjoner og verdier. Det viste seg raskt at vi hadde en helt unik kjemi, helt fra starten, og siden har vi vært sånn, sier Helle og holder opp to sammensveisede fingre.

Det ble starten på et kreativt høytrykk. Selskapet ble stiftet i 2008, og den første kolleksjonen ble lansert høsten 2009, to og et halvt år etter at ideen slo rot. De to jobber som to likestilte partnere, der Helles ikke-faglige bakgrunn på søm og design har vist seg å være en styrke. Alle hans «dumme» spørsmål gir fagmannen T-Michael en mulighet til å se kreasjonene utenfra og oppdage nye muligheter eller potensielle forbedringer.

– Vårt mål er at alle detaljene skal ha en funksjon, de skal være med av en grunn. Disse plaggene skal ikke se ut som regntøy, men skal samtidig være noe av det mest funksjonelle som finnes på markedet, sier Helle.

Han henter frem en herremodell for å vise noen av de tekniske detaljene. Kashmirdetaljene på innsiden av kragen, som luner godt når det trengs som mest. Fôret på innsiden av ermene, som er trukket et godt stykke opp, for å hindre at det trekker til seg fukt fra våte hansker eller hender. Hempene, som brukes til å lukke jakken tett opp til halsen, blir usynlige når slagene brettes til siden.

– I Bergen regner det to av tre dager, så byen er blitt et levende laboratorium for oss. Belastningen klærne blir utsatt for, er ganget med ti, og det kommer stadig kunder innom oss med forslag til forbedringer. Hvis et regnplagg funker i Bergen, funker det overalt. At det puster og ser ut som det gjør, bidrar til at plaggene er blitt relevante i folks liv verden rundt. Sist ut er en av de fremste designbutikkene i Los Angeles i California. En by hvor det aldri regner.

Utmerkelser

Det som startet som en idé på en metro i Milano, har blitt en våt drøm. Merket ble plukket ut som én av syv «Talented Newcomers» av Vogue Italia i 2010 og ble belønnet med «Merket for god design» av Norsk Designråd i 2012. Det har blitt flere utmerkelser og tommel opp fra verdens fremste motemagasiner.

I dag selges Norwegian Rain på nett, i egen butikk i Kirkegata i Oslo og i Skostredet i Bergen samt 122 butikker over hele verden fordelt på 64 byer i 16 land. Kolleksjonen består av 15 jakker fordelt på korte, lange, vinter- og sommermodeller samt håndlagde hatter for regn. Noen er laget for herrer, andre for damer, mens en del varianter klassifiseres som unisex. Fargene er nøytrale og tidløse. Her finnes ingen logoer eller prangende detaljer.

– Vi er ikke tilhengere av logoflashing og ønsker heller ikke at Norwegian Rain skal bli et statussymbol. Folk skal kjøpe jakken fordi de blir begeistret over designet og ser at plagget kan bli en «evig venn». Snart kommer både vanntette skinnsko til finere bruk og vanntette vesker, som del av et innovativt samarbeid med to ikoniske britiske designermerker.

Materialene er også valgt med tanke på et langt liv og er laget av høyteknologiske tekstiler fra Japan, utviklet for offshore og ekstremsport. Stoffene er resirkulert og satt inn med en impregnering som ikke skader miljøet.

– Vi fronter det ikke, men vi tilstreber å være miljøvennlige i alle valg vi tar. I 2015 henger det ikke på greip å ikke tenke på miljøet. Vi gjør det ikke for å ha et konkurransefortrinn, det er bare en naturlig del av vårt konsept, sier Helle.

Samtidig er det utfordrende å velge grønt uten å kompromisse på kvalitet. Helle håper at strenge restriksjoner skal tvinge bransjen til å gjøre det enkelt å sette miljøet først.

figur

BUSINESS OG BARN: Alexander Helle (34) opplever global suksess sammen med designerpartner T-Michael i Norwegian Rain. På hjemmebane tar den to år gamle datteren det meste av oppmerksomheten. – Som gründer kunne jeg ikke la være å jobbe mens jeg var i pappapermisjon. Samtidig er jeg glad for at regelverket «tvang» meg til å ta perm, ellers ville jeg gått glipp av mange opplevelser og et sterkt bånd mellom far og datter som vi nok aldri ville hatt uten, sier Helle, som også er gift med en siviløkonom og revisor.

Sterk av motgang

Gjennom syv år med vekslende bris, storm i kastene og solfylte dager har Helle gjort seg en annen nyttig erfaring: Det finnes ikke dårlige nyheter!

Han nevner den globale finanskrisen i 2008 som et eksempel. Takket være nedgangstidene fikk Norwegian Rain innpass på en fabrikk i Polen som regnes for å være blant de beste tekstilfabrikkene i Europa. Ettersom de hadde mistet flere kontrakter, hadde de kapasitet til å ta inn en liten produsent fra Norge.

En annen gang ble de forsøkt svindlet av en liga i Italia som hadde lagt inn den største bestillingen i selskapets historie. Heldigvis fikk de nyss om lureriet før varene ble utlevert. Det som kunne utløst en likviditets- og lagerkrise, viste seg å bli en velsignelse. Takket være det ufrivillige varelageret kunne Norwegian Rain kaste seg rundt og bli med på en pop up-store hos varemagasinet Harvey Nichols i London. Det ble en dundrende suksess.

– Det som kanskje er Michaels og min fremste styrke, er at vi aldri lar oss hemme av en kjip nyhet. Vår erfaring er at nedslående nyheter alltid har ført til at vi har stått sterkere etterpå. Når vi møter motstand, må vi gjøre en ekstra innsats, og det bidrar til at selskapet blir styrket på sikt, sier Helle.

– Som vi sier når vi holder foredrag: Embrace the bad news! De dårlige nyhetene har bidratt til å gjøre oss til det vi er i dag.


© Econas Informasjonsservice AS, Rosenkrantz' gate 22 Postboks 1869 Vika N-0124 OSLO
E-post: post@econa.no.  Telefon: 22 82 80 00.  Org. nr 937 747 187. ISSN 1500-0788.

RSS